Miguel de Crevantes Saavedra es entre los pocos autores que pueden aventajarse de una biografía rocambolesca como los personajes de sus obras. El autor de Don Quijote nace de una familia de orígenes modestas en un pueblo de la periferia de Madrid, ciudad en la cual cumple gran parte de sus estudios. Después de una demanda por robo se ve obligado a emigrar en Italia. En el 1571, Cervantes toma parte en la misión cristiana contra los turcos con la invasión en la célebre batalla de Lepanto en el cual, el autor, pierde el uso de la mano izquierda. Después de un periodo transcurrido en los mares, signado también por un episodio de esclavitud, Cervantes regresa en España, donde vive a la merced de la escasez económica. Su producción literaria inicia con la publicación de la novela pastoral La Galatéa, en la cual manifiesta su habilidad de narrador. Sucesivamente viaja en Andalucía, trabajando al servicio de La Invencible Armada. Llegando a su media edad regresan para Cervantes las peripecias judiciales: es acusado por ilícitos administrativos y le es imputado el homicidio de un noble del lugar. El autor viene dejado libre después de un breve periodo de detención, pero el hecho lo marcará por mucho tiempo. Después de haber publicado la primera parte de la historia de Don Quijote de la Mancha, Cervantes se transfiere a Madrid para seguir la corte de Felipe III de España. En la corte se dedica totalmente a la escritura, realizando gran parte de sus obras que lo han hecho famoso en la posteridad. En 1615, a 10 años de distancia del primero, publica el segundo y último capítulo de Don Quijote. Cervantes muere un año después a Madrid.

La caballería
En la época medieval se difunde un género literario que tiene como objeto el amor, las guerras y los ideales de la sociedad feudal, conocido como género caballeresco. A diferencia de la épica, el caballeresco es un género de entretenimiento y hace uso de tonos sarcásticos y mondanos. Se trata de un mundo de reyes y caballeros, de luchas en nombre de la religión y de amores corteses; un mundo donde vigen concepciones filosóficas y poéticas típicas de las cortes provenzales: un mundo que valoriza los hombres y las mujeres capaces de amar sin intereses. El caballero de los poemas de la edad media es un hombre dispuesto sacrificar a si mismo por los ideales cristianos y a veces manifiesta rasgos de omnipotencia divina. Hacia finales del ‘400, el género caballeresco resulta superado en gran parte de Europa. Y de los héroes sin manchas y sin miedos de los inicios, el caballero será representado muy a menudo como un inepto o como un ilusionado. Sucesivamente la figura del caballero será reevaluada en llave mítica por autores como Ludovico Ariosto y Torquato Tasso y en la contemporaneidad resucitada por el género para-literario conocido como Fantasy.
Un nuevo modo de narrar
Don Quijote de la Mancha, considerada la primera novela moderna, narra las gestas de Alfonso Quijano, un buen hombre de la campiña apasionado de novelas caballerescas. En la primera parte de la obra el protagonista, por la obsesión de leer empresas míticas, está convencido de ser un caballero destinado a vengar todos los daños ocasionados a los débiles de España. Arrola entonces el campesino Sancho, al cual promete tierras y reconocimientos en cambio de sus servicios. Como cada caballero que se respete, Alfonso que ahora se hace llamar Don Quijote, dedica sus gestas a una dama, en realidad una simple campesina pero que de Alfonso viene transfigurada en la refinada Dulcinéa del Toboso. La novela de convierte en un viaje trajicómico que juega con los malentendidos. En el delirio del protagonista los molinos a viento representan gigantes para combatir y los rebaños de ovejas son ejércitos de enemigos temerarios. Burlado por todos, Don Quijote encuentra un válido aleado en Sancho que muchas veces es el alter-ego racional del protagonista. El profundo afecto que los ve unidos transparece límpido en las páginas de la novela. En la segunda parte de la obra, Don Quijote se encuentra limitado entre las paredes domésticas sometido a las curas de su gobernante. Mientras tanto la noticia de su delirio se ha difundido un poco en todas partes. Don Quijote llama a Sancho para regresar en la aventura, no obstante las dudas de su amigo. Desde este momento en adelante los dos protagonistas viven una serie de peripecias siempre mas exasperadas hasta que un día, una vieja amistad de Don Quijote, se finge enemigo para derrotarlo y reconducirlo a su casa una vez por todas. A su regreso al pueblo al protagonista le viene una fiebre letal. Ahora triste y resignado Don Quijote muere entre el amargo desgarre de los amigos no antes de haber recuperado sus sentidos y haber reconocido la inconsistencia de sus ideales.
La España del '600
Cristóbal Colón gracias a la ayuda de los reyes españoles emprendió el primer viaje hacia el nuevo mundo iniciando la transformación de España en la potencia colonial mas grande de la época. Durante el ‘600 España, también élla, participante en la crisis que se está difundiendo en Europa, ve quebrajarse el propio rol de super-potencia. El continente es, de hecho, signado por ásperos conflictos religiosos que deslimitan en la llamada Guerra de 30 años el cual pondrá fin la Guerra de Westfalia en el 1648. De esta pacificación nacen los modernos estados europeos. España, guiada por la dinastía de Asburgo, no encuentra en Felipe III y Carlos II reinantes a la altura de los desafíos políticos de su época. La supremacía de la flota española, veteranos de la histórica victoria contra los turcos en Lepanto, no viene mas garantizada por La Invencible Armada e inicia a perder gradualmente prestigio. Inicia una lenta declinación que verá en el ‘700 la capitulación cuando el reino ibérico perderá definitivamente el control de los mares a favor de Gran Bretaña. En las artes, el ‘600 es considerado el siglo de oro de España; el periodo pasa, de hecho, en la historia con el nombre Siglo de Oro. España asiste al triunfo del barroco y a la afirmación de pintores con prestigio internacional como Velásquez. En este siglo acontece también una importante revolución cultural: el español, la lengua de la corte, se impone como idioma nacional, unificando el imperio y favoreciendo una mayor difusión de la literatura.
Una ficción recursiva
Para gran parte de la critica, Don Quijote de la Mancha, es la novela que inaugura la temporada de la literatura moderna. La originalidad de la obra maestra de Cervantes va individuada en el estilo y en la representación del mundo contenido en la obra. El autor, de hecho, adopta un lenguaje accesible, modelado sobre el género picaresco donde utiliza tonos humorísticos y sarcásticos. La estructura de la novela es muy articulada y en algunos episodios hace uso de la llamada meta-narración. La meta-narración es un expediente narrativo típico de la literatura post-moderna que permite a la narración hablar a si mismo y lo que ocurre en su interior, como si se desarrollase en otro plano. Uno de los aspectos mas interesantes e inusual para la época es que en la novela, Cervantes, logra conjugar diferentes géneros entre ellos: pasa del cortés al picaresco adoptando continuos cambios de registros y alterna con admirable destreza la comicidad de las situaciones y la inquietud existencial. El testo está continuamente atravesado por la tensión entre una realidad cínica y desepcionante y un mundo hecho de imaginación en el cual todo es posible. No último, la representación de los dilemas del hombre incapaz de nutrir confianza en la racionalidad del Renacimiento lo convierte en una obra maestra de análisis de la condición humana. Por la innovación y la fuerza del cual es portador, el lenguaje adoptado en Don Quijote se volverá en punto de referencia del español literario en los siglos sucesivos.
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